Der Bürgerkriegsarzt, der bewies, dass Phantomschmerz echt war

Der Bürgerkriegsarzt, der bewies, dass Phantomschmerz echt war

Im Juli 1866 erschien eine Kurzgeschichte mit dem Titel „Der Fall George Dedlow“ in der Atlantik monatlich. Es ist heute als eine lebhafte frühe Beschreibung von Schmerzen in „Phantomgliedmaßen“ in Erinnerung: Dedlow, der Erzähler, hat im Bürgerkrieg beide Arme und beide Beine verloren, aber er erlebt ein Zusammenpressen und Brennen in diesen verschwundenen Gliedmaßen, die nicht beruhigt werden können.

„Ich hatte angefangen, die stärksten Schmerzen in meiner linken Hand zu erleiden, besonders am kleinen Finger; und so perfekt war die Idee, die so aufrechterhalten wurde, dass diese fehlenden Teile wirklich vorhanden sind, dass ich manchmal kaum glauben konnte, dass sie fehlen“, erzählt Dedlow. „Oft habe ich nachts versucht, mit einer verlorenen Hand nach der anderen zu greifen.“

Obwohl die Amerikaner seit den ersten Salven in Fort Sumter im Jahr 1861 viele Kriegsgeschichten gelesen hatten, lenkte „George Dedlow“ die öffentliche Aufmerksamkeit auf die veränderten Körper und Geister, die Veteranen nach Hause trugen. Viele Leser hielten es für eine echte Memoiren, und Spenden gingen an das US-Armeekrankenhaus für Verletzungen und Erkrankungen des Nervensystems (bekannt als „Stump Hospital“), wo die Geschichte spielt. Einige Leute besuchten das Krankenhaus in der Hoffnung, Dedlow persönlich zu treffen, und waren enttäuscht, als der Superintendent ihnen mitteilte, dass es keinen solchen Mann gab. Der Autor des Stückes blieb jahrzehntelang anonym.

Den Zahlen nach war der Bürgerkrieg eine medizinische Katastrophe, bei der Hunderttausende an Wunden, Infektionen und ansteckenden Krankheiten starben, die Ärzte nicht stoppen konnten. Neue Frontladergewehre und Kugeln, die als „Minnie Balls“ bekannt sind, ermöglichten ein genaueres Schießen auf größere Entfernungen – ein Segen für Generäle, aber ein Fluch für Soldaten und Chirurgen. Konisch und hohl, drehten sich Minnie-Kugeln im Flug, wurden dann beim Aufprall flachgedrückt, zerschmetterten Knochen und rissen Körpergewebe auf. In den meisten Fällen war es hoffnungslos, jemanden wieder zusammenzunähen, vor allem, wenn überall noch ein Kampf tobte.

Chirurgen passten sich auf die einzige Weise an, die sie konnten, indem sie die Kunst der schnellen Amputation perfektionierten. Heute klingt das Entfernen eines Gliedes in weniger als drei Minuten barbarisch, aber Geschwindigkeit war ihre einzige Waffe gegen Blutverlust und Infektionen sowie gegen Schmerzen. Historiker schätzen, dass Chirurgen bis zum Ende der Kämpfe etwa 30.000 Gliedmaßen entfernt hatten.

Einer dieser Chirurgen, Silas Weir Mitchell, wurde von Fällen von Nervenverletzungen angezogen, die seine Kollegen als nicht behandelbar ablehnten. Als sich seine Spezialabteilung in Philadelphia füllte, richtete die medizinische Abteilung der Armee ein eigenes Krankenhaus für Nervenkrankheiten ein. Soldaten strömten ins Turner’s Lane Hospital, um Linderung der Schmerzen zu suchen, die nach der Heilung ihrer Wunden anhielten. Mitchell beschrieb einen Mann, der aufgrund von Nervenschäden so "nervös und hysterisch" war, dass seine Familie ihn für "teilweise verrückt" hielt.

"The Case of George Dedlow" basiert auf Mitchells Erfahrung in Turner's Lane. Es spiegelte das Zeugnis unzähliger amputierter Soldaten wider, die alle das gleiche Gefühl beschrieben, das Gefühl, dass noch ein Arm oder ein Bein fehlt, manchmal harmlos, manchmal qualvoll. Nachdem Mitchell die Dedlow-Geschichte anonym veröffentlicht hatte, verwandelte Mitchell sein klinisches Material in Artikel für medizinische Zeitschriften und Bücher, darunter die einflussreichen Nervenverletzungen und ihre Folgen im Jahr 1872. Er baute seine Karriere als „Vater der modernen amerikanischen Neurologie“ auf dem gespenstischen Schmerz auf, der nach dem Bürgerkrieg anhielt.

Mitchell entdeckte das Phänomen, das er „Phantomglied“ nannte, nicht – in früheren Jahrhunderten hielten Chirurgen es für „wunderwürdig … fast unglaublich“. Damals wie heute ignorierten Ärzte oft Patienten, deren Beschwerden keine erkennbare körperliche Ursache hatten. Wie konnte es zu heftigen Krämpfen in einem Bein kommen, das nicht existierte? Sie wurden darauf trainiert, nach objektiven Beweisen zu suchen, und als keine Beweise auftauchten, begannen sie Doppelzüngigkeit zu vermuten. "Malingering", das Vortäuschen einer Krankheit, um dem Militärdienst zu entgehen, war ein Schreckgespenst von Mitchell, aber er glaubte, dass die meisten Patienten in Turner's Lane nicht vortäuschten. Doch die Möglichkeit des „Schmerzens ohne Läsion“ stellte damals die Grundprämissen der wissenschaftlichen Medizin in Frage.

Bürgerkriegsveteranen waren sich natürlich des Phantom-Gliedmaßen-Syndroms bewusst, bevor Mitchell den Begriff 1871 prägte. Es war unter Amputierten allgegenwärtig, obwohl sie manchmal aus Skepsis der Ärzte zögerten, darüber zu sprechen. Der Historiker Daniel Goldberg hat die Gefühle dieser Veteranen in Mitchells Aufzeichnungen zutage gefördert. "Natürlich", erklärte Henry S. Huidekoper, "wie bei jedem anderen, der ein Glied verloren hat, sind die Finger deutlich zu spüren und oft treten an verschiedenen Stellen Schmerzen auf."

Auch Henry A. Kircher aus Belleville, Illinois, hielt den Schmerz in seinem Phantomglied für selbstverständlich: „Natürlich tut es weh“, sagte er. Mitchell verfolgte diese Patienten in den frühen 1890er Jahren und suchte detaillierte Informationen über ihre anhaltenden Symptome. Ein in Kentucky lebender Mann beschrieb ein anhaltendes Brennen in seinen amputierten Füßen. Er wagte es jedoch nicht, Geld zu verschwenden, um den örtlichen Arzt aufzusuchen, es sei denn, der renommierte S. Weir Mitchell konnte ihm einen Brief zukommen lassen, in dem er bestätigte, dass seine Schmerzen echt waren.

Mitchells Patient Henry S. Huidekoper verlor seine rechte Hand in der Schlacht von Gettysburg, und seine Schmerzen begannen dort oft, während er träumte. „Ich schreibe oft in meinen Träumen“, sagte er 1906, mehr als vier Jahrzehnte nach der Amputation der Hand. „Ich versuche, die Sehnen zu verwenden, die den Stift halten und führen.“ Die schreibende Hand, scheinbar restauriert, verweigert die Zusammenarbeit. Stattdessen verkrampfen sich die Sehnen böswillig und „wecken mich vor Schmerzen aus dem tiefsten Schlaf“.

Zusätzlich zu dem Kampf um eine Behandlung für ihre Schmerzen mussten sich Veteranen an Behinderungen anpassen, die ihr Selbstgefühl untergruben. Der fiktive Dedlow, dem alle vier Gliedmaßen fehlen, fühlt sich „weniger meiner selbst bewusst, meiner eigenen Existenz … Ich hatte Lust, ständig jemanden zu fragen, ob ich wirklich George Dedlow wäre oder nicht.“ Hier nimmt seine Geschichte eine unerwartete Wendung. Ein Freund überredet ihn, an einer spiritistischen Séance teilzunehmen, bei der das Medium die Geister seiner amputierten Beine beschwört – buchstäblich Phantomglieder. Er läuft kurz auf den materialisierten Beinen, bevor er wieder zu Boden sinkt. Diese seltsame Begegnung lässt Dedlow hoffen, dass er nach seinem Tod wieder ganz wird, wieder vereint mit seinen verstreuten Teilen.

Mitchell könnte dieses übertriebene Ende als Satire des Spiritualismus verstanden haben, einer Bewegung, die Skeptiker beschuldigten, nach dem Bürgerkrieg trauernde Familien ausgebeutet zu haben. Aber es ist auch ein subtiles Eingeständnis der Hilflosigkeit des Arztes. Dedlows Rückgriff auf den Spiritualismus weist auf ein emotionales Bedürfnis hin, das Mitchell und seine medizinischen Kollegen nicht ansprechen konnten: das Bedürfnis, sich nach einem traumatischen Verlust wieder ganz zu fühlen.

Überall in dem vom Krieg verwüsteten Land tauchten fehlende Gliedmaßen in der Literatur wieder auf. In Louisa May Alcotts 1863 Krankenhausskizzen, nimmt ein verwundeter Soldat an, dass „mein Bein von Fredericksburg, mein Arm von hier… und meinen Körper treffen muss, wo immer er auch sein mag“ bei der Auferstehung. Diese imaginierten Wiedervereinigungen waren auch eine Metapher für die Reparatur der geteilten Nation.

Obwohl Mitchell vielen Patienten in Turner's Lane und in seiner späteren Karriere half, waren seine Versuche zur Behandlung von Phantomschmerzen, die elektrische Stimulation und erneute Amputation umfassten, selten erfolgreich. Als Arzt setzte er seine Hoffnung darauf, schließlich eine körperliche Läsion zu finden, eine materielle Ursache für die Phantomgliedmaße, die er behandeln konnte, während seine Patienten einen Weg finden mussten, ein sinnvolles Leben mit Geist und Geist zu führen.

Diese Geschichte ist Teil der Heroes Week, einer einwöchigen Feier unserer Helden in den Streitkräften. Lesen Sie hier mehr Veteranengeschichten.


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